Mencía Calderón

La mujer española en América durante el siglo XVI – nº 4

Mencia Calderón Viaje
Mencia Calderón Viaje

Mencía CalderónDoña Mencía Calderón fue la única mujer española del siglo XVI que comandó una expedición desde España hacia América, concretamente al río de la Plata.

Mencía nació en Medellín, actual provincia de Badajoz, aproximadamente en el año 1515. Se casó con Juan de Sanabria, uno de los capitanes de Alvar Núñez Cabeza de Vaca mientras este fue Adelantado del Río de la Plata.

Antes de comenzar con la historia de nuestra protagonista vamos a realizar un somero resumen de cómo estaban las cosas en la zona del río de la Plata y de Asunción durante la década de los cuarenta del siglo XVI.

Tras la fallida expedición del primer Adelantado del Río de la Plata1Territorio dependiente del Virreinato del Perú. En 1776 se creó el Virreinato del Río de la Plata que incluía los actuales territorios de Argentina, Uruguay, Paraguay, sur de Brasil, norte de Chile, sureste de Perú y los territorios isleños, tanto en el Océano Pacífico, como en el Océano Atlántico, del Cono Sur., Pedro de Mendoza (Guadix, Granada. 1499- Océano Atlántico, cerca de las islas Canarias, 1537), y la fallida primera fundación de Buenos Aires, que fue abandonada en 1541 por orden de Domingo Martínez de Irala (Vergara, Guipúzcoa, 1509- Asunción, 3 de octubre de 1556); la corona nombra segundo Adelantado a Alvar Núñez Cabeza de Vaca (Jerez de la Frontera c. 1488-1490- Sevilla, 27 de mayo 1559), que previamente había estado varios años en el sur de los actuales Estados Unidos conviviendo de los indígenas tras naufragar la expedición en la que participaba. 2https://iberoamericasocial.com/un-conquistador-entre-indigenas/

La llegada de Alvar Núñez a Asunción no sentó bien a los hombres importantes de la ciudad debido a que Alvar pretendía cumplir a rajatabla las leyes de protección de los indios y no pretendía montar ninguna expedición en busca de oro por la selva3El Adelantado era un jefe de expedición que viajaba a América con el objetivo de descubrir y poblar una región o bien viajaba para gobernar una provincia ya poblada por castellanos. Tenía atribuciones gubernativas y judiciales por un tiempo limitado..

Finalmente, las tropas a cargo de Alvar se rebelan contra él, dirigidas por Martínez de Irala, y lo mandan de vuelta a España. Martínez de Irala fue Gobernador interino del Río de la Plata y del Paraguay tres veces, en los períodos de 1539 a 1542, de 1544 hasta 1548 y por último desde 1549. Finalmente fue nombrado Adelantado desde el año 1555 hasta su muerte el año siguiente.

Para ayudar a la población de Asunción, en carestía de alimentos y asediada por los indios, y sobre todo para erradicar la anarquía reinante hace años en la ciudad, la corona nombra a Juan de Sanabria tercer Adelantado  del río de la Plata4El Adelantado llevaba la misión de explorar el Alto Paragua, el Gran Chaco y Mato Grosso do Sul con el propósito de localizar un tercer imperio en América tras el imperio Inca y el imperio Azteca..

Estando Mencía en su ciudad natal, llegó a la misma Diego Sanabria, de 18 años, hijo de su marido de un primer matrimonio, con la noticia de la muerte de Juan de Sanabria en Sevilla a inicios del año 1549 mientras preparaba todo lo necesario para emprender viaje al Nuevo Mundo.

El 12 de marzo de ese año, el rey Carlos expide en Valladolid una Cédula Real confirmando a Diego de Sanabria como heredero y sucesor de todos los títulos de su padre (la corona española no quería nombrar a una mujer como Adelantada, así que decide otorgarle ese título al hijo varón mayor de Juan de Sanabria)

En la Cédula, el monarca instaba a fundar una población en Santa Catarina y otra en la entrada del río de la Plata (se entiende que se refería a refundar Buenos Aires), corriendo todos los gastos de parte del Adelantado. Además, el rey Carlos ordenaba que la expedición tuviera 6 naves. Esas 6 naves tenían que llevar al Nuevo Mundo a 80 hombres casados con sus mujeres, 20 doncellas casaderas y 250 solteros y solteras de cualquier edad.

Todo los gastos del avituallamiento de la expedición debían correr a cargo de la familia Sanabria: “todo a vuestra costa y misión, sin que en ningún tiempo seamos obligados a vos pagar ni satisfacerlos gastos que en ello hicieres” y entre las obligaciones que los Sanabria tenían que cumplir estaba: “fundar un pueblo en la costa de Santa Catalina y otro a la entrada del Río de la Plata”.

En ese momento, nuestra protagonista decide abandonar a su familia (vender sus posesiones en Medellín para trasladarse a Sevilla junto a sus dos hijas, María  y Mencía, (algunas novelas históricas hablan de una tercera hija), y poder avituallar los tres barcos que tenían, mientras conseguían financiación para comprar los 3 barcos que les faltaban.

Las dificultades existentes para poder avituallar correctamente los barcos, unido a la premura de la expedición para socorrer a los españoles en Asunción, hicieron que la corona nombrara Gobernador interino del Río de la Plata al licenciado Alanís de Paz, que tenía el dinero necesario para montar la expedición más rápido que Mencía. En marzo de 1550 se encontraba ya en Sanlúcar de Barrameda con todo preparado para partir.

En ese momento la fortuna se alía con los Sanabria, ya que la corona para la expedición de Alanís debido a que había llenado los barcos con personas “indeseables”  que la Corona no quería que pasaran a América.

Tras reunir por fin todo lo estipulado con la Corona, la expedición liderada por Mencía Calderón partió de Sevilla el 9 de Abril del año 1550. Las tres naves de la expedición transportaban a América 300 personas (247 hombres y 53 mujeres). Diego de Sanabria se quedó en la Península intentando conseguir la financiación que aún no había conseguido para comprar y avituallar las tres naves restantes.

Las tres naves que partieron en ese momento al Nuevo Mundo fueron el patache San Miguel, donde viajaban Mencía y su familia y que estaba capitaneada por Juan de Salazar, fundador de Asunción (Espinosa de los Monteros 1508, – Asunción, 1560); la carabela Asunción, propiedad de Francisco Becerra y pilotada por el sevillano Cristóbal de Saavedra y la nao San Juan, comandada por Juan Ovando. El piloto mayor de la expedición fue Juan Sánchez de Vizcaya, piloto de la expedición de Cabeza de Vaca 9 años atrás.

Tras cubrir los 10 días aproximadamente de viaje a las islas Canarias y tras reunir provisiones y agua dulce nuevamente, la expedición partió hasta Santa Catarina, actual Brasil. Un viaje de unos 5 meses de duración y 12.000 kilómetros. A diferencia de los viajes desde España al Caribe o a México, los viajes al Río de la Plata eran mucho más largos e iban por la costa africana hasta Cabo Verde y de ahí cruzaban hacia América.5Para saber más sobre las distintas rutas de viaje hacia América en el siglo XVI ver mi obra “El viaje femenino a América (1493-1600)”. X Congreso Virtual sobre Historia de las Mujeres.

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Pero la expedición sufre un temporal a la altura del Golfo de Guinea y el patache San Miguel acaba en una bahía separada de las otras dos naves, con gente herida y habiendo perdido el agua potable. Tras esperar unos días, el San Miguel pone rumbo nuevamente a América el día 25 de julio de 1550.

A los pocos días el San Miguel es interceptado por el pirata normando Escorce, que atacaba a barcos portugueses y castellanos que viajaban a América. Tras unas negociaciones, los piratas robaron a los tripulantes sin al parecer abusar de las mujeres a bordo.

Las naves Asunción y San Juan pudieron evitar el ataque pirata, pero no una nueva tormenta que hizo desaparecer por completo al San Juan con todas las personas que viajaban en él, mientras que diezmó considerablemente la población que viajaba en el Asunción.

El 16 de diciembre de 1550 llegó a Santa Catarina el patache San Miguel. Le estaba esperando el Asunción.

El piloto Juan Sánchez pensó que era buena idea que ambos barcos se dirigieran a una bahía al oeste donde pudieran resguardarse de los vientos del Atlántico. Era la bahía donde había desembarcado Cabeza de Vaca en marzo de 1541, desde donde se dirigió a pie a Asunción6Cabeza de Vaca y sus hombres recorrieron la distancia de Santa Catarina a Asunción en 129 días..

Por desgracia para nuestros expedicionarios, al entrar en la bahía la carabela Asunción terminó por hundirse. 11 personas perecieron.

Solo les quedaba un maltrecho barco y unas 350 leguas (casi 2000 kilómetros) de navegación por unas costas desconocidas, por lo que la expedición desestimó realizar la travesía por mar hasta el Río de la Plata.

Pero la desventura no había finalizado ni mucho menos para Doña Mencía Calderón y sus expedicionarios. Cuando el San Miguel entraba en el puerto de Biazá, en Santa Catarina, el viento lo arrastró a los acantilados y quedó destruido. De las 300 personas que partieron de Sevilla, ya solo quedaban 120.

La expedición quedó recluida en Santa Catarina durante unos dos años y medio, hasta junio de 1553. Mencía mandó dos expediciones hacia Asunción (a unos 1500 kilómetros aproximadamente) para pedir ayuda. Una dirigida por Cristóbal de Saavedra y la segunda dirigida por Hernando de Salazar. En ambas ocasiones el Gobernador Martínez de Irala apresa a los miembros de las dos expediciones al llegar a Asunción ya que no quería un nuevo Adelantado que estuviera por encima suyo en la cadena de mando.

Mientras el resto de los expedicionarios aguardaba noticias de Asunción, intentaron sin éxito construir un bergantín, el cual se deshizo nada más entrar en el agua.

En esos dos años y medio la hija de Mencía Calderón, María Sanabria Calderón, se casó con el capitán Hernando Trejo y tuvieron a un bebé llamado Fernando Trejo Sanabria7Obispo de Tucumán y fundador de la Universidad de Córdoba. Firme defensor de los indios, creó varias reducciones..

Posteriormente construyeron un segundo bergantín con el que unos cuantos hombres, al mando de Juan de Salazar, pretendían llegar a Santos, 450 kilómetros al norte de Santa Catarina, para pedir ayuda a los portugueses. El bergantín naufragó en una aldea portuguesa y allí, los aldeanos pusieron a disposición de los españoles un barco para socorrer con comida a los que aguardaban en Santa Catarina.

Posteriormente la expedición al completo pudo llegar a Santos y fueron bien recibidos por el Gobernador Tomás de Sousa, quien posteriormente se convertiría en el primer Capitán General de Brasil.

Tras estar un tiempo en Santos, Mencía Calderón, viendo el mal trato que se les daba allí a los indios, consiguió enviar una carta a las autoridades españolas. A su vez enviaban cartas a la Casa de Contratación el piloto Juan Sánchez y el capitán Trejo. Desafortunadamente, las cartas fueron interceptadas y entregadas al Gobernador de Sousa y este apresó a los españoles y redobló la vigilancia de estos.

Pasado un tiempo, el Gobernador Sousa anuncia a Mencía la muerte de su hijastro Diego Sanabria, que había conseguido partir con las otras 3 naves en otoño de 1552 pero que no había podido llegar al Río de la Plata.

Finalmente, el Gobernador de Sousa, tras la mediación de los jesuitas Manuel de Nóbrega y José de Anchieta (fundador de Sao Paulo el 25 de enero de 1554) permite a nuestros expedicionarios abandonar Santos.

Una parte, dirigidos por Juan de Salazar, parten dirección Asunción en febrero del año 1555 y consiguen llegar a su destino en octubre de ese año.

Pero Mencía seguía pretendiendo fundar un pueblo en la costa de Santa Catarina. Los portugueses de la aldea de la que hablábamos anteriormente les proporcionaron una embarcación y  parte de la expedición liderada por Mencía Calderón y el capitán Trejo  se dirigieron a  Santa Catarina y fundaron el fuerte San Francisco.

En agosto de 1555 llega al fuerte el mestizo Díaz (madre guaraní y padre español) tras haber visto anteriormente a la expedición de Salazar, con el objetivo de guiar a los habitantes del fuerte hasta Asunción. Pero antes de partir, son atacados por los indios Carios, que asedian el fuerte durante dos semanas.

Mencía comprende que no puede dejar una pequeña guarnición en el fuerte, porque serían aniquilados, y decide abandonarlo por completo. Las 43 personas  que vivían en el fuerte partieron del San Francisco en noviembre de 1555 y llegaron a Asunción a inicios de mayo de 1556.

Mencía Calderón y los restos de su expedición,  tras 6 años de duras penalidades, con naufragios, hambrunas, cautiverio y unos 17 mil kilómetros recorridos, llega  a Asunción, ya desposeída de todo poder por parte de la Corona. Sin embargo, el pueblo de Asunción le reconoció su valor y entrega, siendo conocida desde entonces como Mencía, “la Adelantada”.

En el siguiente enlace se puede escuchar un audio del programa de radio argentino “la venganza será terrible”, que versa sobre nuestra protagonista.

Bibliografía

Córdoba Toro, J. (2018): “El viaje femenino a América (1493-1600). X Congreso Virtual de Historia de la Mujer. Jaén.

De Gandía, E. (1934): “Alanís de Paz, un gobernador desconocido del Rio de la Plata en el siglo XVI”. García Santos. Buenos Aires.

De Gandía, E. (1932): “Una expedición de mujeres: (Una expedición de mujeres españolas al Río de la Plata en el siglo XVI), en Indios y conquistadores del Paraguay.

Delamarre, C. y Sallard, B. (1994): “Las mujeres en tiempos de los conquistadores”. Barcelona.

Gómez-Lucena, E. (2013): “Españolas del Nuevo Mundo”. Cátedra. Madrid.

Langa Pizarro, M. (2007): “La gran figura silenciada: la mujer en el primer siglo de la conquista rioplatense”, en América Sin Nombre Nº9-10: 109-122. Alicante.

Pumar Martínez, C. (1988): “Españolas en Indias: mujeres soldado, adelantadas y gobernadoras”. Anaya. Madrid.


Además de los artículos y monografías expresadas arriba, existen dos novelas históricas sobre nuestra protagonista: Viaje al Paraíso, de Eloísa Gómez Lucena y Doña Mencía, la Adelantada, de Josefina Cruz.

La gesta de Mencía Calderón se ha popularizado en los últimos años gracias a la novela de Elvira Menéndez El corazón del océano (Temas de Hoy), que ha inspirado una serie que emitió Antena 3 en 2014, con Ingrid Rubio, Clara Lago y Hugo Silva en el reparto.

En la próxima entrada continuaremos hablando de la expedición organizada por el Gobernador de Jamaica, Francisco de Garay en el año 1519 y pilotada por Alonso Álvarez de Pineda.

En cuanto a este serial, tendrá como quinta protagonista a María de Estrada. Esta mujer fue una de las pocas mujeres soldados luchando en la conquista del Imperio Azteca junto a Hernán Cortés y además se encuentra entre el grupo que fundó la ciudad de Puebla de los Ángeles.

Notas   [ + ]

1.Territorio dependiente del Virreinato del Perú. En 1776 se creó el Virreinato del Río de la Plata que incluía los actuales territorios de Argentina, Uruguay, Paraguay, sur de Brasil, norte de Chile, sureste de Perú y los territorios isleños, tanto en el Océano Pacífico, como en el Océano Atlántico, del Cono Sur.
2.https://iberoamericasocial.com/un-conquistador-entre-indigenas/
3.El Adelantado era un jefe de expedición que viajaba a América con el objetivo de descubrir y poblar una región o bien viajaba para gobernar una provincia ya poblada por castellanos. Tenía atribuciones gubernativas y judiciales por un tiempo limitado.
4.El Adelantado llevaba la misión de explorar el Alto Paragua, el Gran Chaco y Mato Grosso do Sul con el propósito de localizar un tercer imperio en América tras el imperio Inca y el imperio Azteca.
5.Para saber más sobre las distintas rutas de viaje hacia América en el siglo XVI ver mi obra “El viaje femenino a América (1493-1600)”. X Congreso Virtual sobre Historia de las Mujeres.
6.Cabeza de Vaca y sus hombres recorrieron la distancia de Santa Catarina a Asunción en 129 días.
7.Obispo de Tucumán y fundador de la Universidad de Córdoba. Firme defensor de los indios, creó varias reducciones.
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Master en archivística por la UNED. Licenciado en Historia por la Universidad de Cádiz.

Especialista en Paleografia y Diplomática.

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